TORTILLAS DE MANO; LA EXPLOTACIÓN DE NIÑAS POBRES GUATEMALTECAS

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  • La tasa de pobreza rural es cercana al 75%, cerca de 1 millón de niños o adolescentes están en la fuerza laboral.

CIUDAD DE GUATEMALA.- Para millones de familias guatemaltecas las tortillas de maíz hechas a mano son indispensables en cada comida, pero muchas de esas tortillas pasan por las manos de niñas y jóvenes de familias empobrecidas que trabajan horas extraordinarias los siete días de la semana.

A pocos, si es que hay alguno, se les paga el salario mínimo oficial y a algunos no se les paga nada en absoluto. Por lo general, no tienen tiempo para estudiar y ya se enfrentan a la discriminación como mujeres indígenas de las aldeas rurales, por lo que las tortilleras se convierten en trabajos sin salida.

Esos son algunos de los hallazgos de un estudio de la Fundación Panamericana para el Desarrollo, una rama de la Organización de los Estados Americanos, que examinó las condiciones en 292 tortilleras en la Ciudad de Guatemala y otras cuatro ciudades en todo el país.

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Las condiciones en las emblemáticas tiendas son una especie de microcosmos de las penurias que enfrentan muchos en Guatemala, una nación donde la tasa de pobreza rural es cercana al 75%, cerca de 1 millón de niños o adolescentes están en la fuerza laboral y muchos jóvenes indígenas migran a las ciudades que buscan dinero para ayudar a sus familias.

El informe encontró personas de 20 años o menos, algunas tan jóvenes como de 10, que trabajaban en 160 de las tortillas, y basó sus hallazgos en entrevistas con 92 de ellas.

La mayoría de esos jóvenes trabajadores identificados como indígenas mayas y 52 dijeron que eran menores de 18 años, aunque agregó que algunos otros parecían ser más jóvenes que la edad que informaron.

Las largas jornadas laborales, los bajos salarios y las malas condiciones en las tortilleras son “devastadores” para los jóvenes, según el estudio. Aproximadamente el 60% informó que trabaja los siete días de la semana. Un porcentaje similar dijo que trabajaba más de 11 horas al día alrededor de una plancha en llamas en lo que a menudo son pequeñas tiendas donde duermen y trabajan, sus camas escondidas detrás de sábanas que cuelgan del techo.

Ninguno informó haber ganado el salario mínimo de Guatemala de alrededor de $ 360 al mes. Algunos dijeron que ganaban tan poco como $ 65 al mes, y a algunos, aparentemente los que trabajaban para sus familias, no se les pagaba nada en absoluto.

Sandra Alvarado trabaja en la tortilla de un familiar con su hija María Elena. Alvarado dijo que María Elena tiene 18 años, la edad legal para trabajar, aunque parecía mucho más joven. Ambos duermen en la tienda, lo cual es común entre los trabajadores que han emigrado del campo.

“Hacemos 40 quetzales cada uno por día (alrededor de $ 8 juntos), es un buen dinero”, dijo Alvarado. Trabajan de 5 am a 8 pm “Trabajamos aquí porque no hay otro trabajo, solo este”, dijo. “Así es la vida.”

María Elena solo dijo que no quiere estudiar y que prefiere trabajar para ayudar a su familia.

Florinda de la Cruz, una joven de 20 años de la provincia de Quiché, en el norte de Guatemala, también dijo que a pesar del calor, prefería la tienda de tortillas a alternativas como la limpieza de casas. “Ahí no te dejan descansar, siempre estás trabajando. Me duelen las manos, pero esto está mejor”, dijo.

El predominio de las mujeres en las tiendas es parte de una división de género que comienza temprano. Los niños salen a trabajar al campo y las niñas se quedan en casa para ayudar en la casa, que tradicionalmente incluye hacer tortillas.

Se tarda aproximadamente un minuto en tomar una pequeña bola de masa, la masa de harina de maíz, enrollarla en una bola y aplanarla en una tortilla redonda. Luego se cuecen en una plancha, conocida como comal. Si bien hay algunos fabricantes de tortillas industriales, la mayoría de los guatemaltecos prefieren las tortillas frescas hechas a mano.

La versión guatemalteca es más gruesa que la mayoría de las tortillas en México, y ambas suelen ser más sabrosas que las variedades industriales empaquetadas que se venden en los supermercados estadounidenses. Las tortillas hechas a mano de maíz local se venden a un precio muy alto en los mercados callejeros mexicanos. Mucho más comunes son las pequeñas tiendas de barrio que venden tortillas frescas que salen de las máquinas que hacen ruido, un sistema que no se ha establecido en Guatemala.

Los bajos salarios son fundamentales para mantener el precio asequible de las tortillas (cuatro se venden por unos 13 centavos) y un cambio podría desencadenar conflictos sociales.

Si bien un mayor número de mujeres guatemaltecas está recibiendo una educación formal, la discriminación, la pobreza y la necesidad de mantener una familia mantienen a muchas, especialmente a las indígenas, fuera de la escuela. Y las mujeres todavía a menudo carecen del apoyo necesario para continuar su educación.

“Entonces ser niña o mujer es un camino lleno de desafíos y la pandemia lo profundizó”, dijo Ana Silvia Monzón, socióloga que estudia mujeres y género en la Universidad de San Carlos en la Ciudad de Guatemala.

Solo una cuarta parte de las 92 niñas entrevistadas para el estudio dijeron que todavía estaban estudiando mientras trabajaban, aunque la mayoría dijo que esperaban reanudar la educación en algún momento.

Nancy Noj, de 18 años, que trabaja en una tienda de tortillas en la capital, dijo que solo le falta un año para terminar la escuela secundaria con una especialidad en contabilidad forense. Le gustaría estudiar finanzas en la universidad. Por ahora, intenta iniciar sesión en las clases entre las prisas de las comidas.

Noj, miembro del grupo indígena Kakchiquel, dijo que había estado trabajando durante un año en el negocio propiedad de su tía. “No lo veo como un trabajo, sino como ayudar a mi tía”, dijo.

Aún así, Noj se quejó de que le dolían las piernas por estar de pie durante períodos prolongados, una de las muchas dolencias que, según el estudio, sufren los trabajadores, incluidos dolores de cabeza, quemaduras, escozor en los ojos y dolor de espalda. Algunas tiendas utilizan fogatas de leña que pueden agravar los problemas respiratorios.

El estudio, financiado por la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional, recomendó mejorar el acceso de las niñas a la información para que puedan identificar violaciones de sus derechos y saber dónde acudir en busca de ayuda. También pidió más programas educativos y recreativos para las niñas, una mejor coordinación entre las agencias responsables de la protección infantil y equipos especializados para inspeccionar los lugares de trabajo en busca de violaciones.

“Necesitamos seguir exigiéndolo al Estado, porque deben garantizar la protección de las niñas”, dijo Monzón. “La sociedad también debe dejar de mirar para otro lado cuando se trata de esta situación”.

SONIA PÉREZ D. / ASSOCIATED PRESS